Interview : Sterling Downey

The eighteenth edition of the Under Pressure festival is coming soon. To make the wait go faster, we met with some of the artists who participated in the previous editions and talked to them  about Under Pressure and the importance of the festival in their opinion and how it has influenced or helped their careers.

La dix-huitième édition du festival Under Pressure arrive à grands pas! Histoire de vous faire patienter, on est parti à la rencontre d’artistes ayant déjà collaboré avec Under Pressure , afin qu’ils nous donnent leur point de vue sur le festival, et l’influence qu’il a eu dans leurs carrières.

Sterling Downey is a multifaceted character. Graffiti writer, co-funder of the Under Pressure festival and the Fresh Paint Space, and politician. He talked with us about the Under Pressure festival, from its beginning to nowaday.

Under Pressure: How did the Under Pressure festival come into existence ?
Sterling Downey: In 1996, myself and another graffiti writer FLOW who was my mentor in graffiti decided that the city and the police’s label on graffiti writers was being portraited super negatively in the media so we had to  find a way to get a better image across publicly. When we were being interviewd by the media we had to hide our identities since we were graffiti writers, this meant us wearing masks or bandanas which the general public watching the news couldnt identify with, so we ended up looking like masked bandits, this worked to the advantages of the police and how they want people to see us. we decided that the best way to win over the public would be to go on camera and be interviewed as ourselves and in order to do this we needed something graffiti to talk about so we decided to start the festival, all the news crews who wanted to talk to us were now interviewing 2 festival founders instead of 2 graffitis writers. the festival also let the public come and see for themselves graffiti being produce in a public environment during the day. This helped demystify peoples prejudices about who was doing graffiti.

UP: This year marks the 18th edition of the festival (18 years later), how has the event evolved throughout the years (organization, reaction of the public and the participants).
SD: The event started as a very small  one day event , in March of 1996 under the name Aerosol Funk, this was an indoor event with 16 local graffiti writers both men and women and about 200 spectators. I dont need to tell you that spray paint indoor in the small space is a bad idea and this is who we learnt that lesson 1st hand. In aug of 1996 we did the festival outdoor in the plateau district of montreal and we had approximately 22 graffiti writers from across Canada paint. Both events had dj and break dancing components (aspects), and we had about 500 spectators. Over the years the festival grew to over one hundred graffiti writers from around the world, 5000 to 10000 spectactors over the last 9 years. A lot of this growth had to do with creating a 2nd day to the festival we have also added a lot of hip hop performences and in the last decade have over 40 djs participated over the 2 days. Another big mile stone is instead of fighting the city we now try  to work together so the greater public can benefit from the festival. However the festival is still funded as it always has been through the community in order to keep it independent of any external influences.

UP:  Today Street Art and Graffiti have important places in the Art worlds and have been rapidly distancing themselves  from the whole <<Urban, Accessible to everyone>>. Even after 18 years of existence, Under Pressure has successfully maintained a community connection and has stayed real to its roots, far from the current business side of the culture. Is the festival a way for you to stay connected with the origins of the culture ?
SD: Absolutely, by keeping the festival small, community oriented, community funded and organized by community volunteers it is able to reflect their needs and be a true representation of their voice through their involvement. The problem today is everything has been over commercialized, saturated and made too accessible through tools like the internet and advertising. This has commodified the culture and sucked the sole and intergrity right out of it in my opinion which is sad considering graffiti and street art were forms of protest and represented a voice for the disenfranchised. Graffiti and street art were also once powerful tools used to speak out against injustices. Today is just about pretty pictures on a wall, your facebook page, instagram and flickr, the more likes you have or people who have seen your pictures dictate how famous you are it is not longer about the quality of your work or your reasons for doing it. Today everyone is graffiti writers or street artist for at least 5 minutes of their lives.

UP: What are your projects and hopes for the next years ahead ?
SD: Continue the festival to reach its 20th year in 2015 and make sure it can be taken over by somebody who will make sure it sees its 30th anniversary (if that personn exists). To continue with projects like the fresh paint space and continue to empower and render the artists independant of galleries and agents so they can benefit and live off of their work on their terms. Get elected in municipal politics to push arts and culture further in montreal, get married, stay married, have a family, get some rest.

 

Sterling Downey est un personnage multi-facettes. Graffeur, co-fondateur du festival Under Pressure et de la galerie Fresh Paint, politique. Il s’entretient aujourd’hui avec nous afin de nous raconter l’histoire du festival, de son commencement à aujourd’hui.

Under Pressure: Comment est né le projet du festival Under Pressure ?
Sterling Downey: En 1996, moi même et FLOW, un graffeur qui a été mon mentor en graffiti, trouvions que la ville et les autorités donnaient une image négative des graffeurs qui ensuite était relayée dans les médias. Nous devions donc trouver un moyen d’améliorer cette image. Quand les médias nous interviewaient nous devions cacher notre identité derrière des bandanas puisque nous étions des graffeurs. En nous cachant derrière des masques et des foulards,  le public ne pouvait pas s’identifier à nous lors qu’ils regardaient les nouvelles, et on finissait par ressemblait à des bandits. Cette image était en faveur des autorités et de comment la population voulait nous voir. Finalement, nous nous sommes rendus compte que la façon de conquérir le public était de s’assumer devant les caméras lors d’entrevues, et pour ça nous avions besoin de contenu en rapport avec le graffiti sur lequel parler, nous avons donc décidé de commencer le festival. Tout ceux qui voulaient nous parler, interviewez dorénavant les deux fondateurs du festival, et non plus deux graffeurs.
Le festival qui avait lieu en journée dans un espace public, permettait à la population de voir le processus de production par eux-même, et a aider à démystifier les à priori qu’ils avaient sur les graffeurs.

UP: Cette année marque les 18ans du festival, comment a évolué l’événement au fil des années?
Ca a commencé très petit en Mars 1996, c’était un évènement d’une journée. Sous le nom d’Aerosol Funk, l’évènement avait lieu en intérieur, il y avait 16 artistes locaux (hommes et femmes) et environ 200 spectateurs. Je n’ai pas besoin de vous dire combien peindre à l’aérosol dans un petit espace fermé était une mauvaise idée, mais on apprend de ses erreurs En Août de la même année, nous avons organisé le festival en extérieur, sur le Plateau à Montréal. Il y avait environ 22 graffeurs venant des quatre coins du Canada, il y avait aussi des Djs et de la Break Dance. On a accueilli environ 500 spectateurs. Au fil des années, le festival s’est agrandi est a reçu plus d’une centaine d’artistes internationaux et entre 5000 et 10000 spectateurs sur les neuf dernières années. La principale raison de cet essor est du à la création d’un second jour au festival. Nous avons aussi rajouter des performances Hip Hop. Pour cette dernière décennies, plus de 40 Djs ont joué sur ces deux journées. L’autre fait marquant est qu’au lieu de se battre contre la ville, nous essayons aujourd’hui de travailler ensemble, afin qu’un public plus large puisse assister au festival. Toutefois, le festival a été et est toujours géré par la communauté, afin de conserver notre indépendance face à toute influence externe.

UP: Aujourd’hui le street-art a une place importante dans le marché de l’art et s’éloigne du coté « urbain/accès à tous ». Même après 18 ans d’existance, Under Pressure garde un coté communautaire, loin du business actuel. Est-ce que pour toi le festival est une façon de rester connectée avec la source meme de la culture urbaine ?
SD: Absolument, en gardant le festival petit, communautaire et organisé par la communauté de bénévoles, l’évènement est représentatif des besoins et de l’implication et de la voix de chacun. Le problème aujourd’hui c’est que tout est sur-commercialisé, saturé et rendu trop accessible à cause d’internet et de la publicité. Ca a transformé la culture en un objet et en a oblitéré son essence et son intégrité. C’est dommage sachant que le graffiti et le street art sont issus de mouvements protestataires.  Le graffiti et le Street Art étaient des outils puissants utilisés contre les injustices. Aujourd’hui ce ne sont plus que des jolies images sur un mur, sur ton facebook, ton instagram ou ton flickr. Aujourd’hui ta popularité est dictée par le nombre de “like” ou de vues que tu reçois sur une photo, et non plus pour la qualité de ton travail ni pour les raisons qui la motive. Aujourd’hui tout le monde peut ètre un graffeur, ou un street artiste pour au moins cinq minutes dans leur vies.

UP: Quels sont tes projets et espoirs pour les prochaines années ?
SD: Aider le festival a atteindre sa vingtième année en 2015 et m’assurer qu’il sera reprit par quelqu’un qui le ménera jusqu’à son trentième anniversaire (si tant est que cette personne existe). Continuer mes projets avec l’espace Fresh Paint et continuer à valoriser et aider les artistes indépendants, afin qu’ils puissent bénéficier et vivre de leur travail. Etre élu au éléction municipale afin de donné poussé plus loin les arts et la culture à Montréal. Me marier, rester marié, avoir une famille, me reposer.